El mercurio en los medicamentos tradicionales

El mercurio en los medicamentos tradicionales
El cinabrio (un mineral natural que contiene sulfuro de mercurio) se ha usado en la medicina tradicional china por miles de años, como ingrediente de diversos remedios. A veces se le llama también zhu sha o rojo de China. Según la Pharmacopoeia of China, todavía se usan allí cuarenta
medicamentos tradicionales que contienen cinabrio. Un estudio sugiere que debido a que el cinabrio es insoluble en agua y mal absorbido en el tracto gastro intestinal, muestra menos toxicidad que otras formas de mercurio, aunque quienes lo usan durante largo tiempo pueden sufrir enfermedades renales. Sin embargo, los autores del estudio indican que las razones lógicas para seguir incluyendo el cinabrio en los medicamentos tradicionales chinos no están plenamente justificadas. 213 Un sitio de Internet que vende zhu sha con fines medicinales, asegura que tranquiliza la mente y trata la irritabilidad, el insomnio y la somnolencia, al igual que la irritación de la garganta y las aftas bucales. 214
En el pasado, también el calomel se usaba en la medicina china tradicional, pero esos uso han sido reemplazados en su mayor parte por terapias más seguras. En la Pharmacopoeia of China no figura actualmente ningun remedio chino oral que contenga calomel. 215
Existe una larga tradición de ingerir mercurio con fines medicinales en la práctica hindú del Ayurveda y en la alquimia tántrica y el Siddha. El Vagbhatta, que viene del siglo sexto de la era cristiana, recomienda usos internos del mercurio con fines terapéuticos. Se dice que el viajero italiano Marco Polo, quien visitó la India a fines del siglo trece, encontró a yoguis que vivían largas y saludables vidas porque consumían una bebida hecha de mercurio y azufre. Los medicamentos indios tradicionales denominados kajjali y rasasindoor, que contienen mezclas de mercurio y azufre, aún se
usan para tratar la diabetes, las enfermedades del hígado, la artritis y las enfermedades respiratorias. 216
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213 Jie Liu et al., “Mercury in Traditional Medicines: Is Cinnabar Toxicologically Similar to Common Mercurials?” Experimental Biology
and Medicine, 2 008, http://ebm.rsmjournals.com/cgi/content/full/233/7/810.
214 Cinnabar (Zhu Sha), TCM China, http://www.tcmtreatment.com/herbs/0-zhusha.htm.
215 Jie Liu et al., “Mercury in Traditional Medicines,” citado más arriba.
216 Ayurveda Under the Scanner, Frontline, April 2006, http://www.thehindu.com/fline/fl2307/stories/20060421004011200.htm.
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Según se informa, las cápsulas de mercurio conocidas como azogue aún se venden en algunos lugares de México y se usan como remedio para la indigestión o la gaestroenteritis, percibidas como bloqueo estomacal o intestinal (empacho).217
Timerosal
El timerosal es un compuesto que contiene mercurio y que se utiliza para prevenir el crecimiento de bacterias y hongos. Otros nombres que se usan para este compuesto son mertiolato, mercurotiolato, ácido etimercuritiosalicílico, y 2-(etilmercuriotio) benzoato de sodio. La fórmula química del timerosal es C9H9HgNaO2S.218
El timerosal se usa ampliamente en las vacunas y puede usarse también en otras aplicaciones médicas como test cutáneos, gotas para los ojos y la nariz, y envases multi-uso para guardar soluciones, como los que se usan para los lentes de contacto. También se puede usar en tintas para tatuajes. 219 Antes
del año 2000, en Estados Unidos, los fabricantes de soluciones para lentes de contacto descontinuaron voluntariamente el uso de timerosal en estos productos. Es posible, sin embargo, que esta práctica continúe en otros países.
El timerosal está presente a veces en los flujos de residuos de los hospitales, laboratorios clínicos e industrias farmacéuticas, y esto puede llevar a la necesidad de hacer limpiezas ambientales.220
El uso de timerosal en las vacunas infantiles se ha transformado en objeto de controversia.
El timerosal en las vacunas
Algunas vacunas no contienen timerosal. Algunas de ellas son las vacunas en envases de dosis única y las vacunas cuya eficacia podría verse afectada por el timerosal. En algunas vacunas, el timerosal se usa durante el proceso de producción pero no es agregado al producto final. Estas vacunas habitualmente contienen cantidades traza
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217 “Cultural Uses of Mercury,” UNEP Mercury Awareness Raising Package, http://www.chem.unep.ch/mercury/awareness_raising_
package/G_01-16_BD.pdf.
218 “Exposure to Thimerosal in Vaccines Used in Canadian Infant Immunization Programs,” Public Health Agency of Canada, 2 002,
http://www.phac-aspc.gc.ca/publicat/ccdr-rmtc/02vol28/dr2809ea.html.
219 Artículo (en inglés) sobre el timerosal de Wikipedia, http://en.wikipedia.org/wiki/Thiomersal.
22 0 “Treatment Technologies for Mercury in Soil, Waste, and Water,” U.S. EPA Office of Superfund Remediation and Technology Innovation,citado más arriba.
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de timerosal de menos de 0,5 microgramos por dosis. En otras vacunas el timerosal ha
sido agregado al producto final para evitar la contaminación con microorganismos. Estas
vacunas tienen habitualmente concentraciones de timerosal de entre 10 microgramos y
50 microgramos por dosis.221
El timerosal se agrega a veces a las vacunas durante la fabricación, para evitar el crecimiento microbiano. Sin embargo, con los cambios experimentados por la tecnología de fabricación, ha disminuido la necesidad de agregar preservantes durante el proceso de fabricación. El timerosal se agrega a los viales multidosis de vacunas para evitar que las vacunas se contaminen con patógenos cuando se insertan múltiples agujas en un mismo contenedor. Por ejemplo, existe un caso ocurrido antes de que las vacunas incluyeran preservantes, en el cual los niños vacunados murieron tras ser inyectados con una vacuna contaminada con bacterias (estafilococos) vivas. Una comisión real
británica investigó el incidente y recomendó que los productos biológicos en los cuales es posible el crecimiento de un organismo patógeno, no deben ser suministrados en contenedores para uso repetido, a menos que haya una concentración suficiente de antiséptico (preservante) para inhibir el crecimiento bacteriano. En la actualidad, el uso de un preservante en las vacunas en viales multidosis es una práctica aceptada a nivel internacional. 222
A fines de la década de 1990, en respuesta a un nuevo mandato legislativo y a las preocupaciones de los padres de familia, la Administración de Alimentos y Drogas de Estados Unidos inició una investigación sobre el timerosal contenido en las vacunas. La FDA encontró que a la edad de 6 meses, un lactante de ese país podría haber recibido hasta 187,5 micrograms de mercurio a través de las vacunas que contienen timerosal.
* En 1999, en respuesta a esos hallazgos, los Centros para el Control y Prevención de las Enfermedades (CDC), de Estados Unidos, y la Academia Estadounidense de Pediatría (AAP) emitieron una declaración conjunta de advertencia. Pidieron a las empresas farmacéuticas quitar el timerosal de las vacunas con la mayor rapidez posible y, en el intertanto, pidieron a los médicos que atrasaran la dosis de vacuna contra la hepatitis B que se coloca a los recién nacidos, para los niños que no estuvieran en riesgo de sufrir de hepatitis. 223 Esta declaración se basó en la precaución y en la evidencia de que el metilmercurio y muchos otros compuestos de mercurio eran neurotoxinas
documentadas. En esa época, sin embargo, había pocos o casi ningún estudio relevante sobre el etilmercurio y ningún estudio indicativo de daños causados a los lactantes por la exposición al timerosal en las vacunas.
En 1999, la Agencia Europea de Medicamentos (EMA) emitió también una declaración sobre el timerosal en las vacunas infantiles. La Agencia concluyó que no había evidencia de daños causados a los niños por el nivel de timerosal en las vacunas que entonces se
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22 1 “Thiomersal and Vaccines: Questions and Answers,” World Health Organization, 2 006, http://www.who.int/vaccine_safety/topics/
thiomersal/questions/en/.
222 “Thimerosal in Vaccines,” U.S. Food and Drug Administration, http://www.fda.gov/BiologicsBloodVaccines/SafetyAvailability/VaccineSafety/
UCM09622 8#thi.
22 3 * El lactante podía recibir hasta 75 microgramos en las tres dosis de la vacuna para la difteria, el tétano y la tos ferina; 75 microgramos
en las tres dosis de la vacuna para la Haemophilus influenzae tipo b, y 37,5 microgramos en las tres dosis de la vacuna para lahepatitis B.
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empleaban. La EMA, sin embargo, pidió que se adoptaran medidas de precaución, como promover el uso general de vacunas sin timerosol u otros preservantes con contenido de mercurio, y trabajar a favor de la eliminación de estos preservantes por parte de los fabricantes. 224

Fuente: Introducción a la
Contaminación por Mercurio
para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes
Orgánicos Persistentes (IPEN)
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