Contaminacion por mercurio En 2009 ocurrió otro incidente digno de mención

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Contaminación por mercurio
En 2009 ocurrió otro incidente digno de mención, esta vez en un colegio secundario de Estados Unidos, el Agua Fria High School. Los profesores estaban usando mercurio en una clase sobre densidad. Dos estudiantes encontraron una botella grande de mercurio en un estante cercano a sus
pupitres, lo abrieron y empezaron a jugar con el mercurio y se llevaron parte de él a sus casas. Al final, la contaminación por mercurio no solo abarcó la escuela sino también un bus escolar, varios hogares y muchos de los artículos personales de los estudiantes. Cientos de estudiantes y miembros
del personal resultaron expuestos, los trabajos de limpieza le costaron US$800.000 al distrito escolar, y el superintendente del colegio renunció a su cargo. 193
Las historias reproducidas arriba son solo dos ejemplos de alto perfil de un tipo de exposición al mercurio que es demasiado común. Los colegios secundarios no necesitan realizar experimentos y demostraciones que utilicen mercurio Esta práctica debe prohibirse. Si un colegio, laboratorio
u otro establecimiento tiene un historial de uso de mercurio, es posible que aún exista mercurio acumulado en los sumideros del piso o en los sifones de las piletas, incluso cuando la práctica haya sido descontinuada, y esto puede ser un motivo de preocupación. 194
Algunos usos de laboratorio del mercurio pueden ser apropiados cuando los emplean químicos profesionales o estudiantes avanzados de química en los laboratorios de universidades. Sin embargo, podemos y debemos eliminar o reducir en forma importante el uso de mercurio en los laboratorios,
porque hay buenas alternativas que pueden reemplazar de manera efectiva la mayoría de los usos del mercurio elemental, de los compuestos de mercurio y de los instrumentos que contienen mercurio. Por ejemplo, los laboratorios usan a veces un dispositivo lleno con mercurio para mantener
una atmósfera inerte sobre una mezcla reactiva y para proporcionar alivio de presión. Hay equipos de laboratorio similares, llenos con aceite mineral, y estos son los que los laboratorios deberían usar. 195 Los laboratorios pueden evitar también el uso de la mayoría de los otros equipos e instrumentos
que contienen mercurio. Algunos laboratorios usan amalgama de zinc y mercurio como agente reductor, pero también en este caso existen por
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193 “How School’s Huge Mercury Cleanup Unfolded,” The Arizona Republic, November 29 , 2 009, http://www.azcentral.com/arizonarepublic/ news/articles/2009/11 /29/200911 29mercuryspill11 29.html.
194 “How Do Schools Become Polluted by Mercury?” Minnesota Pollution Control Agency, http://www.pca.state.mn.us/index.php/topics/ mercury/mercury-free-zone-program/mercury-free-zone-program.html?menuid=&missing=0&redirect=1.
195 “The Glassware Gallery: Bubblers, Lab and Safety Supplies,” http://www.ilpi.com/inorganic/glassware/bubbler.html.
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lo general buenas alternativas. 196 El mercurio también está presente con frecuencia en productos químicos y reactivos de laboratorio, muchos de los cuales tienen buenos sustitutos.
Algunos laboratorios de hospitales y otros laboratorios han decidido liberarse prácticamente de todo el mercurio. Quienes deseen hacerlo deben leer las etiquetas de los envases, las hojas de datos de seguridad de los materiales (HDSM ó MSDS en inglés), y los impresos que vienen con los reactivos. Estos identificarán los compuestos de mercurio agregados intencionalmente a los reactivos. Sin embargo, las HDSM no identifican por lo general el mercurio no incorporado intencionalmente a los productos químicos del laboratorio si la cantidad es menor al 1 por ciento. Este se debe a que a los fabricantes no se les exige habitualmente que informen sobre los componentes peligros de un producto si están presentes en concentraciones inferiores a cierto nivel. Sin embargo, los laboratorios
y hospitales pueden preguntar a los representantes de ventas y a los fabricantes del producto sobre el mercurio en sus productos y pueden pedir un certificado de análisis u otros datos sobre el contenido de mercurio de los productos de laboratorio. 197

Fuente: Introducción a la
Contaminación
por Mercurio
para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes
Orgánicos Persistentes (IPEN)
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