Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG Gran parte del mercurio


Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Gran parte del mercurio contenido en los interruptores de los productos y equipos existentes entrará eventualmente en el medio ambiente a menos que se tomen medidas para recuperar este mercurio. Lamentablemente, la tendencia actual es que los países altamente industrializados embarquen sus residuos electrónicos hacia zonas de bajos salarios del mundo en desarrollo, donde la mayoría de las instalaciones de procesamiento de residuos son mal administradas y gestionadas y a menudo crean problemas de contaminación a nivel local. Un convenio mundial sobre el mercurio puede rectificar este problema al acelerar el proceso de eliminación gradual de los interruptores y relés que contienen mercurio y exigir o promover una mejor gestión de los productos y equipos electrónicos al final de su vida útil.
7.3 El mercurio en las pilas y baterías
El uso principal del mercurio en las pilas y baterías es el de prevenir la acumulación de gas de hidrógeno que hacer que la batería se hinche y gotee.
También se ha utilizado el mercurio como electrodo en las baterías de óxido de mercurio. En Estados Unidos, hasta inicios de la década de 1980, el uso principal del mercurio era la fabricación de baterías; esta industria consumía más de 900 toneladas métricas de mercurio al año. Hacia 1993, muchos fabricantes de baterías ya estaban vendiendo baterías alcalinas libres de mercurio para la mayoría de los usos, y hacia 1996, éstas se transformaron en la norma nacional para la mayoría de los usos de las baterías, luego de la adopción de una ley federal sobre baterías con contenido de mercurio. Los países de Europa Occidental implantaron restricciones similares. A nivel mundial, sin embargo, el mercurio siguió utilizándose extensamente en la producción de baterías; según los informes, las baterías fueron responsables de alrededor de un tercio de la demanda total mundial de mercurio en el año 2000.135
Según un informe de la Unión Europea, el contenido total de mercurio de las baterías vendidas en Estados Unidos y en los países de la Unión Europea en el año 2000 fue de 31 toneladas métricas. Ese mismo año, el contenido de mercurio de las baterías vendidas en el resto del mundo fue de 1.050 toneladas métricas. 136 Un cálculo más reciente, incluido en el informe del PNUMA “Summary of Supply, Trade and Demand Information on Mercury” [Resumen de la información sobre oferta, comercio y demanda
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135 “Mercury: Consumer and Commercial Products,” U.S. EPA, http://www.epa.gov/hg/consumer.htm#bat.
136 “Mercury Flows in Europe and the World,” citado más arriba.
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de mercurio], sugiere que el contenido de mercurio de las nuevas baterías vendidas a nivel mundial en 2005 descendió hasta una cifra que oscila entre 300 y 600 toneladas métricas.137
Las pilas con el mayor contenido de mercurio son las pilas de óxido de mercurio, que tienen un 40 por ciento de mercurio por peso. Estas pilas son apreciadas por tener una densidad de alta energía y una curva de voltaje plana y se han utilizado en aplicaciones tales como audífonos para sordera, relojes, calculadoras, cámaras electrónicas, instrumentos de precisión e instrumentos médicos. 138 Sin embargo no hemos podido encontrar evidencia de que las pequeñas pilas de óxido de mercurio se sigan produciendo en alguna parte del mundo. Por otro lado, las pilas de óxido de mercurio de gran tamaño aún se producen para aplicaciones militares y médicas y en equipos industriales, donde una corriente estable y una larga vida útil son consideradas esenciales. Según un informe de la Comisión Europea, en 2007 se vendieron en los países de la Unión Europea pilas de óxido de mercurio que contenían entre 2 y 17 toneladas métricas de mercurio. 139
Las baterías que contienen mercurio, aparte de las pilas de óxido de mercurio, usan el mercurio para inhibir la formación de gases al interior de la batería y evitar las fugas. La mayoría de las baterías alcalinas en el mercado mundial ya no contienen mercurio. La excepción principal son las pilas de botón alcalinas.
Las pilas de botón son pequeñas baterías que se usan en audífonos para la sordera, relojes, juguetes, baratijas y otros artículos portátiles, pequeños.
Muchas de estas baterías contienen mercurio. Las cuatro tecnologías principales de pilas de botón son: de zinc-aire, de óxido de plata, de manganeso alcalino y de litio. Las pilas de botón, de litio, no contienen mercurio. Por otro lado, las pilas de botón de zinc-aire, de óxido de plata y alcalinas de manganeso contienen habitualmente desde un 0,1 por ciento hasta un 2,0 por ciento de mercurio por peso. Muchas de estas baterías salen al comercio a través de la venta de productos con la batería ya incorporada. Por ejemplo, en 2004 se distribuyeron 17 millones de juguetes
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137 “Summary of Supply, Trade and Demand,” UNEP, citado más arriba.
138 “Fact Sheet: Mercury Use in Batteries,” (IMERC), 2 008, http://www.newmoa.org/prevention/mercury/imerc/factsheets/batteries.pdf.
139 “Options for Reducing Mercury Use in Products and Applications, and the Fate of Mercury Already Circulating in Society; COWI
A/S and Concorde East/West Sprl European for the European Commission Directorate-
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Hombre Araña en las cajas de cereales para el desayuno que se vendieron en Estados Unidos. Se calcula que esta sola campaña de promoción puso en circulación 30 kilos de mercurio. 140
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes

Orgánicos Persistentes (IPEN)
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