Introducción a la contaminación por mercurio Interruptores de flotador:

Introducción a la contaminación por mercurio

Interruptores de flotador: Se utilizan comúnmente para hacer funcionar bombas y controlar el nivel de un líquido. Un interruptor de flotador es un flotador redondo o cilíndrico con un interruptor unido a él. El interruptor opera una bomba y la enciendo o apaga cuando el flotador se levanta sobre, o se hunde bajo, una altura determinada. 128 Un interruptor de flotador individual puede contener apenas 100 mg de mercurio o tanto como 67 g.
Los interruptores de flotador pequeños se usan en las bombas de sumideros para evitar que se inunden los sótanos. Los de mayor tamaño se utilizan en los sistemas municipales de alcantarillado, también se usan como controles para bombas de irrigación, y en muchas aplicaciones industriales. Existen alternativas disponibles, a precios similares, para los interruptores de flotador.129
Termostatos: Se utilizan en el hogar y en otros lugares para controlar los
artefactos de calefacción o enfriamiento. Hasta hace poco, la mayoría de los
termostatos contenía mercurio. Los termostatos de mercurio tienen espirales bimetálicas que se contraen y expanden con la temperatura ambiente.
Cuando la espiral se contrae o se expande, activa un interruptor de mercurio y abre o cierra un circuito que hace que un horno, bomba de calor o acondicionador de aire se encienda o se apague. La cantidad promedio de mercurio de un termostato residencial análogo es de aproximadamente 4 g.
Los termostatos industriales pueden contener mucho más mercurio.130
En los últimos años, muchos fabricantes reemplazaron los termostatos que contenían mercurio por termostatos electromecánicos o digitales libres de mercurio. En Estados Unidos, por ejemplo, el contenido de mercurio de los nuevos termostatos vendidos en 2004 (13,1 toneladas métricas) no se diferenció mucho del contenido de mercurio de los nuevos termostatos vendidos en 2001 (13,25 toneladas métricas). Hacia el año 2007, sin embargo, hubo casi un 75 por ciento de reducción del contenido de mercurio de los nuevos termostatos vendidos (3,5 toneladas métricas.131
Los termostatos que contenían mercurio fueron reemplazados en gran parte por termostatos electrónicos programables, que se pagan muy rápido con el ahorro de energía que aportan al cliente. Es necesario asegurarse de que cuando se instalan termostatos electrónicos en reemplazo de termostatos de mercurio, los termostatos antiguos sean manejados en forma adecuada.
Relés que contienen mercurio: Son dispositivos que abren o cierran contactos eléctricos para controlar otros disposivos. Los relés se usan con frecuencia para conectar o desconectar grandes cargas de corriente eléctrica, al aportar corrientes relativamente pequeñas a un circuito de control.
Entre los relés que contienen mercurio están los relés de desplazamiento de mercurio, los relés con lengüeta de contacto sumergida en mercurio y los relés de contacto de mercurio. 132
Los relés se usan comunmente en una variedad de productos y aplicaciones.
El mercado mundial de relés en 2001 llegó a US$ 4.658 millones en ingresos. Los principales usuarios de relés son las industrias de telecomunicaciones, transporte y automatización industrial. Los relés se encuentran en las computadoras notebook y en las fuentes de alimentación para computadoras, en copiadoras, cargadores de baterías, calefactores y hornos, hornos industriales, faroles del alumbrado público y señales de tránsito, equipo quirúrgico y máquinas de rayos X, equipos aeronáuticos, voltímetros y ohmetros, controles para las herramientas eléctricas, equipo para minería, calefactores de piscinas, máquinas para depuración en seco, tableros de circuitos eléctricos, controladores lógicos programables y muchas otras aplicaciones. 133 En 2004, los nuevos relés que salieron al mercado en Estados Unidos contenían 16,9 toneladas métricas de mercurio.134
Existen muchos tipos de interruptores y relés que contienen mercurio, aparte de los descritos arriba. Entre ellos están los interruptores de presión y temperatura, interruptores sensibles a las llamas, interruptores de lengüeta, interruptores de vibración y otros. La mayor parte de la información disponible sobre interruptores que contienen mercurio proviene de América del Norte y Europa Occidental, donde este tipo de interruptores está siendo reemplado en su mayor parte por alternativas libres de mercurio. No hay buena información que permita saber si se han iniciado tendencias similares en otras regiones.
128 “What Devices Contain Mercury,” citado más arriba.
129 “Mercury Use in Switches and Relays,” NEWMOA citado más arriba.
130 “Fact Sheet: Mercury Use in Thermostats,” Interstate Mercury Education and Reduction Clearinghouse (IMERC), 2 010, http://www.
newmoa.org/prevention/mercury/imerc/factsheets/thermostats.pdf.
131 Ibid.
132 “Mercury Use in Switches and Relays,” NEWMOA citado más arriba.
133 “An Investigation of Alternatives to Mercury Containing Products,” Lowell Center for Sustainable Production, 2 003, http://sustainableproduction.
org/downloads/An%20Investigation%20Hg.pdf.
134 “Mercury Use in Switches and Relays,” NEWMOA citado más arriba.
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes

Orgánicos Persistentes (IPEN)
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