Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG Interruptores que contienen mercurio

Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Interruptores que contienen mercurio
Varios tipos de interruptores eléctricos contienen mercurio. Entre ellos están los interruptores de inclinación, los interruptores de flotador, los termostatos, los relés (relevadores) que controlan circuitos electrónicos, y otros. 119 En 2004, por ejemplo, en Estados Unidos se vendieron interruptores, termostatos y relés nuevos que contenían aproximadamente 46,5 toneladas métricas de mercurio elemental. 120 Existen buenas alternativas para prácticamente todos ellos.
Dos directivas de la Unión Europea que entraron en vigencia en 2005 y 2006 prohíben la venta en los países europeos de interruptores y termostatos que contengan mercurio: WEE (Waste Electrical and Electronic Equipment) [Equipo eléctrico y electrónico de desecho] y RoHS (Restrictions in the Use of Hazardous Substances) [Restricciones en el Uso de Sustancias Peligrosas].121 Varios gobiernos estatales de Estados Unidos también aprobaron leyes que prohíben los interruptores y termostatos que contienen mercurio. En respuesta a estas medidas, muchos fabricantes reemplazaron estos interruptores con alternativas libres de mercurio. Como resultado de ello, ha ido declinando con rapidez la cantidad de interruptores con mercurio que se venden en América del Norte y en Europa Occidental.
Existe menos información sobre las tendencias relativas al uso de interruptores que contienen mercurio en los países en desarrollo y los países con economías en transición.
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118 “Mercury in Health Care,” WHO Division of Water Sanitation and Health, http://www.who.int/water_sanitation_health/medicalwaste/ mercury/en.
119 “What Devices Contain Mercury?” U.S. EPA Software for Environmental Awareness, Purdue University, http://www.purdue.edu/envirosoft/mercbuild/src/devicepage.htm.
120 “Mercury Use in Switches and Relays,” Northeast Waste Management Officials’ Association (NEWMOA), 2 008, http://www.newmoa.org/prevention/mercury/imerc/factsheets/switches.cfm. (Nota: Los pesos indicados en libras en el original fueron convertidos a toneladas métricas.)
121 “Understanding RoHS,” the ABB Group, 2 006, http://library.abb.com/GLOBAL/SCOT/scot209.nsf/VerityDisplay/
32F49F4B89A16FF4852573A300799 DB4/$File/1SXU000048G0201.pdf.
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Interruptores de inclinación: Son interruptores que contienen pequeños tubos con contactos eléctricos en una punta. Cuando la punta del tubo con el contato eléctrico está inclinada hacia abajo, el mercurio fluye hacia esa punta y cierra el circuito. Cuando esa punta del tubo está inclinada hacia arriba, el circuito está cortado.122
Los interruptores de inclinación se han usado habitualmente en los automóviles para controlar las luces de los portamaletas y en otros lugares.
Cada interruptor contiene 1,2 gramos de mercurio elemental como promedio.
Se calcula que en 2001 los automóviles que circulaban por las carreteras de
Estados Unidos contenían 250 millones de interruptores de inclinación. 123
En años recientes, casi todos los fabricantes de automóviles dejaron de poner interruptores de inclinación en los vehículos nuevos. Suecia prohibió los interruptores de inclinación en los automóviles a comienzos de la década de 1990. Los fabricantes de automóviles europeos respondieron descontinuando prácticamente todo el uso de interruptores de inclinación con mercurio en 1993. Los fabricantes de automóviles estadounidenses les siguieron en 2002. 124 Y al parecer, prácticamente todos los fabricantes de automóviles del mundo han descontinuado su uso. Muchos vehículos más antiguos, sin embargo, aún contienen interruptores con mercurio que, a menos que sean retirados y eliminados en forma apropiada, liberarán mercurio en el medio ambiente cuando los vehículos sean desarmados.
Los interruptores de inclinación también se han utilizado en muchos otros productos, aunque su uso se ha hecho menos frecuente en los últimos años. Entre estos productos se encuentran las lavadoras, secadoras de ropa, congeladores, planchas de ropa, calefactores, equipos de televisión, interruptores de control de límite para ventiladores de horno, sistemas de seguridad y de alarma de incendio, zapatos infantiles novedosos con luces parpadeantes, y muchos otros. 125 Los interruptores de inclinación se utilizan además en aplicaciones industriales en donde un único interruptor puede contener hasta 3,6 kilos de mercurio elemental. 126 A veces se utilizan interruptores de mercurio muy sensibles en giroscopios y horizontes artificiales, especialmente en aplicaciones aeroespaciales y militares. 127
123 “Reducing and Recycling Mercury Switch, Thermostats and Vehicle Components,” Illinois Environmental Protection Agency, 2 005, http://www.epa.state.il.us/mercury/iepa-mercury-report.pdf.
124 Ibid.
125 “Table of Products That May Contain Mercury and Recommended Management Options,” U.S. EPA, http://www.epa.gov/wastes/ hazard/tsd/mercury/con-prod.htm.
126 “Mercury Use in Switches and Relays,” NEWMOA citado más arriba.
127 “Mercury Gyro Sensors,” Polaron Components, http://www.coopercontrol.com/components/mercury-gyro.htm.
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes

Orgánicos Persistentes (IPEN)
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