Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG


Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Mercurio en el gas natural
Una sola planta que use tecnología con celdas de mercurio puede contener cientos de toneladas de mercurio elemental para la producción y puede tener aún más mercurio en sus bodegas para reponer el mercurio perdido.
Cuando una planta con tecnología de celdas de mercurio queda fuera de servicio, es posible recuperar mucho de ese mercurio. En conformidad con un acuerdo voluntario, las plantas de cloro-álcali con celdas de mercurio de Europa Occidental están siendo eliminadas gradualmente, con fecha final acordada para el año 2020. Un estudio realizado en 2004 que examinó el cierre de las plantas de cloro-álcali que usan tecnología de celdas de mercurio concluyó que entre 1980 y 2000 se recuperaron cerca de 6.000 toneladas de mercurio de las celdas de mercurio que quedaron fuera de servicio. El estudio calculó que en 2004 había aproximadamente 25.000 toneladas de existencias de inventario de mercurio asociadas a plantas de cloro-álcali que aún operaban, alrededor de la mitad de ellas en Europa
Occidental. 99 En abril de 2010, una asociación industrial europea afirmó que había 39 plantas de cloro-álcali aún operativas en 14 países europeos, y que en conjunto contenían 8.200 toneladas métricas de mercurio elemental.100
Las plantas de cloro-álcali con celdas de mercurio que están en funcionamiento, a veces también recuperan mercurio de sus flujos de residuos. Se calcula que en 2005 se recuperaron, a nivel mundial, entre 90 y
140 toneladas métricas de mercurio en las plantas de cloro-álcali con celdas de mercurio que aún funcionan.101
El otro tipo de manufactura que utiliza y recicla grandes cantidades de mercurio es la producción de monómero de cloruro de vinilo para elaborar cloruro de polivinilo, en la cual el cloruro mercúrico se usa como catalizador. En la mayoría de los países no se utiliza este proceso. Sin embargo, se cree que existen cuatro instalaciones de este tipo operando en la Federación Rusa, y más de 60 operando en China. No se sabe si hay instalaciones similares operativas en otros países. 102
Se calcula que los catalizadores usados en un año en las plantas chinas contienen 610 toneladas métricas de mercurio. En 2004 la industria calculó
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99 “Mercury Flows in Europe and the World: The Impact of Decommissioned Chlor-Alkali Plants,” European Commission Directorate General for Environment, 2 004, http://ec.europa.eu/environment/chemicals/mercury/pdf/report.pdf.
100 “Storage of Mercury: Euro Chlor View,” Euro Chlor, April, 2 010, http://www.eurochlor.org/news/detail/index.asp?id=325&npage= 
1&archive=1.
101 “Summary of Supply, Trade and Demand Information on Mercury, “ UNEP, 2 006, p. 32, http://www.chem.unep.ch/mercury/HgSupplyTradeDemandJM.
pdf.
102 Ibid.
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que reciclaba casi la mitad del mercurio contenido originalmente en sus catalizadores (290 toneladas), pero no entregó información sobre el destino de la otra mitad. 103
El mercurio elemental puede ser recuperado mediante una gestión adecuada de los productos con mercurio al final de su ciclo de vida, como los termómetros que contienen mercurio, la almalgama dental, los interruptores, las lámparas fluorescentes y otros artículos similares.
También puede recuperarse de los residuos contaminados con mercurio que generan las plantas que fabrican productos que contienen mercurio, que usan mercurio en sus procesos de producción o que queman o procesan combustibles o minerales contaminados con mercurio.
6.5 La necesidad de reducir la oferta de mercurio
Entre 1991 y 2003, el precio del mercurio se estabilizó en su nivel real más bajo de todo un siglo, entre US$4 y US$5 por kilo.104 Ultimamente los precios del mercurio han subido en forma notable. Al momento de redactar este material, el precio al contado de un frasco de mercurio en el mercado de Londres oscilaba entre US$1.250 y US$ 1.45 0.105 Esto se tradujo en un precio por kilo de mercurio que fluctúa entre US$36 y US$42, lo que constituye un aumento significativo frente a los bajos precios de hace pocos años. Las razones de este aumento del precio del mercurio son poco claras.
El aumento parece reflejar una reducción de la oferta de mercurio, basada en el cierre de minas de mercurio y en las medidas adoptadas por algunos gobiernos para restringir las exportaciones de mercurio. Puede reflejar un aumento de la demanda de mercurio entre los mineros de oro artesanales o en pequeña escala, en la medida en que el precio del oro sigue elevándose.
También puede reflejar un acaparamiento por parte de los comerciandes de mercurio que anticipan la próxima adopción de un convenio mundial de control del mercurio que restringirá la oferta futura de mercurio. Lo más probable es que estén interviniendo los tres factores mencionados.
Los altos precios del mercurio van a desincentivar algunos usos del mercurio y facilitarán la implementación de sustitutos y alternativas que eliminen o minimicen el uso de mercurio. Por lo tanto, los objetivos de un convenio mundial de control del mercurio se facilitan si el precio es
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103 Ibid.
104 “Summary of Supply, Trade and Demand Information on Mercury,” UNEP, cited above.
105 Minor Metal Prices, MinorMetals.com, September 2 1, 2 010, http://www.minormetals.com.
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suficientemente alto para desalentar la demanda de mercurio. Sin embargo, algunas características de los regímenes de control del mercurio podrían tener como consecuencia la creación de nuevas o más amplias fuentes de mercurio. En la medida en que los gobiernos imponen controles más estrictos sobre las emisiones de mercurio y sobre la eliminación de los productos y residuos contaminados con mercurio, se van a crear incentivos para los refinadores de metales, los recicladores y otros, para recuperar el mercurio elemental de los flujos de residuos y de los combustibles fósiles y colocar en el mercado este mercurio recién recuperado. Al mismo tiempo, un convenio mundial de control del mercurio puede contribuir también a la disminución de la demanda mundial de mercurio al prohibir, eliminar progresivamente o reducir muchos de los usos actuales del mercurio.
Finalmente, aunque es posible que haya actualmente algún nivel de acaparamiento de existencias de mercurio por parte de los comerciantes, en anticipación de una futura escasez de la oferta, se trata probablemente de un fenómeno de corto plazo. Por estas razones, el precio del mercurio podría caer nuevamente, por falta de intervenciones específicas que garanticen que la oferta mundial de mercurio tiene y seguirá teniendo relación con la demanda mundial.
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes

Orgánicos Persistentes (IPEN)
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