Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG


Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
6.3 Mercurio elemental en el gas natural
El gas natural también contiene cantidades traza de mercurio que se liberan en el medio ambiente al quemarse el gas. En algunas regiones –incluyendo países junto al Mar del Norte, Argelia, Croacia y otros— las concentraciones de mercurio en el gas son especialmente altas y los procesadores en esas regiones frecuentemente recuperan mercurio de ese gas.
Se calcula que anualmente se recuperan entre 20 y 30 toneladas métricas de mercurio de los residuos de gas natural de la Unión Europea. 95 Al parecer no hay datos disponibles sobre el mercurio recuperado del gas natural en otras regiones.
Los productores de gas natural líquido (GNL) eliminan el mercurio del gas natural antes de enfriarlo. De otra forma, el mercurio presente en el gas dañaría los intercambiadores de calor utilizados en las plantas de licuefacción de gas natural. Por lo general esto implica reducir el contenido de mercurio del gas natural a menos de 0,01 microgramos de mercurio por metro cúbico normal de gas natural. A revisar los materiales promocionales de los fabricantes de equipos para eliminar el mercurio del gas natural, pareciera que la razón principal para adquirir estos equipos es la protección de los equipos usados en los procesos finales de las plantas de licuefacción y producción de sustancias químicas. Fuera de Europa Occidental, parece ser que estas tecnologías no se usan en forma habitual para eliminar el mercurio del gas natural que se vende para uso residencial en calefacción y cocina o para hornos y calderas comerciales e industriales. 96 Se sabe poco sobre los efectos de este mercurio en los consumidores corrientes de gas natural o
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93 Ibid.
94 Ibid.
95 Ibid.
96 Giacomo Corvini et al., “Mercury Removal from Natural Gas and Liquid Streams,” UOP LLC, http://www.uop.com/objects/
87MercuryRemoval.pdf
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sobre su contribución a la contaminación atmosférica total por mercurio a nivel mundial.
Un proveedor de equipos para la eliminación del mercurio del gas natural a fin de proteger los equipos de licuefacción indica que en su experiencia analítica reciente, los niveles de mercurio del gas natural varían desde niveles inferiores a los detectables, hasta 120 microgramos de mercurio por metro cúbico normal. El proveedor aporta como ejemplo típico el caso de una planta de un lugar no identificado, pero claramente fuera de la Unión Europea. En ese complejo, el contenido de gas de mercurio entrante fluctuaba entre 25 y 50 microgramos de mercurio por metro cúbico normal de gas natural, en tanto que el contenido de mercurio del gas saliente había quedado reducido a límites inferiores a los detectables. El mercurio se retira del gas natural con adsorbentes registrados. Los adsorbentes son regenerados posteriormente y el mercurio elemental se recupera en una forma que según la empresa tecnológica es apropiada para su venta en el mercado. 97 Sin embargo, fuera de Europa Occidental, el mercurio elemental que se recupera mediante estas tecnologías para ser puesto en venta no parece estar reflejado en los datos disponibles sobre la oferta de mercurio a nivel internacional.
6.4 Reciclaje y recuperación del mercurio
La mayor parte del mercurio elemental que se recupera a través del reciclaje proviene de procesos industriales que usan mercurio o compuestos de mercurio. En algunos casos, el mercurio recuperado es reutilizado por el sector industrial. En otros casos, sale al mercado. Y en algunos casos se han logrado acuerdos para sacar del mercado el mercurio recuperado y ponerlo en almacenamiento permanente.
La mayor fuente de mercurio reciclado o recuperado es la industria del cloro-álcali. Este sector produce gas de cloro y álcali (hidróxido de sodio) mediante un proceso que aplica electrolisis al agua salada. Algunas plantas de cloro-álcali usan un proceso de celdas de mercurio en el cual el mercurio se utiliza como el cátodo para la electrolisis. 98 Las plantas de cloro-álcali con celdas de mercurio consumen grandes cantidades de mercurio y son muy contaminantes. Afortunadamente, la tendencia de los últimos años ha sido la eliminación gradual de muchas de estas plantas para favorecer otros procesos que no usan mercurio.
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes

Orgánicos Persistentes (IPEN)
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