Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG La minería de oro y plata en los primeros siglos

Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
La minería de oro y plata en los primeros siglos
Entre los siglos dieciséis y dieciocho el mercurio se usó sobre todo para la producción de plata y oro en América Latina, y ese uso liberó enormes cantidades de mercurio en el medio ambiente mundial. La mayoría de esa plata y ese oro se envió por barco a España y Portugal, donde contribuyó de manera importantísima a la rápida expansión económica de Europa Occidental.
El siglo diecinueve fue testigo del gran auge de la minería de mercurio en América del
Norte, para responder a la demanda creada por la fiebre del oro en California y luego en el norte de Canadá y en Alaska. Esta producción de oro contribuyó de manera importante a la expansión económica de América de Norte. También se dio un auge del oro en Australia y en otros países. Grandes cantidades de mercurio provenientes de la minería de oro y plata de siglos anteriores permanecen hoy en el medio ambiente y continúan siendo una fuente de daños.80,81
Las operaciones de extracción de minerales de mercurio y su refinación para obtener mercurio elemental liberan una gran cantidad de vapor de mercurio en el aire y son por lo tanto una fuente directa e importante de contaminación por mercurio. Un estudio comprobó que las concentraciones
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78 Luis D. deLarcerda, “Mercury from gold and silver mining: a chemical time bomb?” Springer 199 8 79 Hylander, L.D. Meili, M., (2003). 500 years of mercury production: global annual inventory by region until 2 000 and associated emissions. The Science of The Total Environment 304(1-3): 13-27, http://www.zeromercury.org/library/Reports%20General/ 0202%20Hg500y_STE03Larsgleobalemissions.pdf.
80 Charles N. Alpers et al., “Mercury Contamination from Historical Gold Mining in California,” U.S. Geological Survey fact sheet, 2005, http://pubs.usgs.gov/fs/2005/3014/.
81 B.M. Bycroft et al., “Mercury Contamination of the Lerderberg River, Victoria, Australia, from an Abandoned Gold Field,” Environmental Pollution, Series A, Ecological and Biological, Volume 2 8, Issue 2 , June 1982.
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en torno a una mina de mercurio abandonada, en China, tenían magnitudes de varios órdenes más altas que las de fondo en sitios de la región. 82 Un estudio sobre la exposición humana al mercurio por consumo de arroz producido en un distrito cercano a minas y fundiciones de mercurio, encontró una alta exposición, comparada incluso con distritos cercanos a fundiciones de zinc y a industrias con fuerte dependencia del carbón.83 Investigadores de California midieron cantidades significativas de mercurio que se escurría hacia un arroyo que pasaba junto a una mina de mercurio abandonada desde hacía mucho tiempo. Esto y los resultados preliminares del entorno de otras minas, indican que las minas de mercurio que ya no están en operación son fuentes muy importantes de contaminación por mercurio de las masas de agua, las que a su vez siguen siendo también fuentes de emisión de mercurio en la atmósfera.84
En estos últimos años se ha cerrado la mayor parte de las minas primarias de mercurio del mundo, debido a la caída de la demanda de mercurio elemental. Ha habido también presiones ambientales para cerrar las minas.
La última mina de mercurio de Estados Unidos cerró en 1990; una gran mina de mercurio cerca de Idrija, Eslovenia, cerró en 1995, y la mina de Almadén, en España, paró la extracción y procesamiento de minerales primarios de mercurio en 2003. Actualmente no hay minas primarias de mercurio en operación en América del Norte o en Europa Occidental y no se espera que ninguna reinicie faenas. La mayoría de las otras minas de mercurio del mundo también han cerrado, incluyendo una mina muy grande en Argelia, que parece haber cesado sus operaciones a fines de 2004. 85,86
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes

Orgánicos Persistentes (IPEN)
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