Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG 6. La oferta de mercurio

Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
6. La oferta de mercurio
Prácticamente todos los productos o los procesos que contienen o usan mercurio o compuestos de mercurio dependen del acceso a un suministro de mercurio elemental.
6.1 Minería de mercurio
Desde los tiempos antiguos, la gente ha extraído un mineral natural de color rojo o café rojizo llamado cinabrio, que contiene cantidades elevadas de sulfuro de mercurio. Las primeras minas de cinabrio de que se tiene noticia comenzaron a operar hace más de 3.000 años en los Andes peruanos. Ya en 1400 AC, el mineral de cinabrio se extraía de minas cercanas a la actual ciudad de Huancavélica, Perú. El mineral se molía para hacer un pigmento rojo conocido como bermellón. La minería de cinabrio comenzó en ese lugar mucho antes del surgimiento de la civilización inca y continuó durante la época moderna. El bermellón era usado por los incas y otras antiguas civilizaciones de la región con el fin de recubrir el cuerpo humano para fines ceremoniales y también para decorar objetos de oro, tales como máscaras funerarias.74 El bermellón producido a partir del cinabrio también era conocido en la antigua China y en la India. Se usaba además, en la antigua Roma, para colorear el rostro de los generales triunfantes. 75
Se puede producir mercurio elemental a partir del cinabrio, calentando el mineral en presencia de aire y luego condensando el mercurio elemental contenido en el vapor.* El conocimiento de este proceso data por lo menos desde el año 200 A.C., y los antiguos griegos, romanos, chinos e hindúes sabían cómo producir mercurio elemental de esta forma.76 También hay evidencias que sugieren que los incas aprendieron a producir mercurio elemental de esta forma antes de su primer contacto con los europeos. 77
Las mayores reservas de mineral de cinabrio que se conocen en el mundo se localizan en la mina de Almadén, de España. Las operaciones de extracción
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74 John Roach, “Mercury Pollution’s Oldest Traces Found in Peru,” National Geographic News, May 18, 2 009, http://news.nationalgeographic.
com/news/2009/05/090518-oldest-pollution-missions.html.
75 Artículo de Wikipedia (en inglés) sobre el bermellón, http://en.wikipedia.org/wiki/Vermilion.
76 “Mercury: Element of the Ancients,” Dartmouth Toxic Metals Research Program, http://www.dartmouth.edu/~toxmetal/metals/stories/
mercury.html.
77 “Mercury Pollution’s Oldest Traces Found in Peru,” citado más arriba.
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y refinación comenzaron en ese lugar hace más de 2.000 años. El mercurio de la mina de Almadén era utilizado por los antiguos fenicios y cartagineses, y después por los romanos, para amalgamar y concentrar el oro y la plata.
El autor romano Plinio fue el primero en hacer una detallada descripción de este proceso en su libro Historia Natural. 78
Existe información disponible sobre la operación de la mina de Almadén y de otras minas durante los últimos cinco siglos. Desde el año 1500 DC se ha producido aproximadamente un millón de toneladas métricas de mercurio elemental a partir del cinabrio y de otros minerales extraídos en Almadén y otros lugares. Más de la mitad –aproximadamente 500.000 toneladas—ya se habían producido antes de 1925. Los embarques de mercurio desde España, para su uso en la minería de plata o de oro en las colonias españolas de América, se realizaron durante 250 años. La mayor parte de ese mercurio fue llevada a lugares existentes en el México de hoy.79
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes

Orgánicos Persistentes (IPEN)
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