Introducción a la Contaminación por Mercurio para las ONG 5. Cómo entra el mercurio en el medio ambiente


  

Introducción a la Contaminación por Mercurio
para las ONG

5. Cómo entra el mercurio en el medio ambiente

El mercurio entra en el medio ambiente en varias formas distintas. Parte
del mercurio entra al medio ambiente a través de procesos naturales, como
las erupciones volcánicas, la actividad geotérmica y la erosión de las rocas
que contienen mercurio. Sin embargo, la mayor parte del mercurio que
existe en la actualidad en el medio ambiente entró en él como resultado
de la actividad humana. Las actividades humanos que liberan mercurio
en el ambiente se llaman fuentes antropogénicas de mercurio. Cuando el
mercurio ya se encuentra en el medio ambiente acuático o terrestre, puede
volatilizarse y reentrar en la atmósfera.
Las fuentes antropogénicas de mercurio caen dentro de tres amplias
categorías:
Fuentes intencionales: Estas fuentes surgen cuando se toma
intencionalmente la decisión de crear un producto que contiene mercurio
o de operar un proceso que utiliza mercurio. Entre los ejemplos de
productos que contienen mercurio o un compuesto de mercurio se hallan
las lámparas fluorescentes, algunos termómetros, baterías e interruptores,
y otros productos similares. Un proceso no industrial que usa mercurio es
la minería en pequeña escala, en donde el mercurio elemental se usa para
capturar el oro de la mezcla de rocas trituradas, de los sedimentos, del
suelo o de otras partículas. Entre los ejemplos de proceso industriales están
las plantas de fabricación de productos químicos que usan compuestos
de mercurio como catalizadores, especialmente en la producción del
monómero de cloruro de vinilo, y algunas plantas de cloro-álcali que usan
piscinas de mercurio elemental como cátodo para la electrolisis.
Fuentes no intencionales: Estas fuentes surgen de actividades que
queman o procesan combustibles fósiles, menas o minerales que
contienen mercurio como una impureza no deseada. Ejemplo de ello son
las carboeléctricas, los hornos de cemento, la extracción y refinación de
minerales metálicos y la extracción de combustibles fósiles, como carbón,
petróleo, esquisto bituminoso y arenas bituminosas. Los incineradores y
los rellenos sanitarios que se utilizan para eliminar productos y residuos
con mercurio al término de su uso, también liberan mercurio en el
medio ambiente y hay quienes los colocan en la categoría de fuentes no
intencionales.
Actividades de remobilización: Estas fuentes surgen de las actividades
humanas que queman o despejan bosques o que inundan grandes áreas. La
biomasa y los suelos superficiales orgánicos de los bosques habitualmente
contienen mercurio que ha caído desde el aire. La quema o el despeje de
bosques –especialmente bosques boreales o tropicales— libera grandes
cantidades de este mercurio, que retorna al aire.64 Los grandes proyectos
de represas inundan vastas áreas y esto permite que el mercurio que
ha quedado atrapado en la biomasa y en los suelos superficiales pueda
convertirse con mayor facilidad en metilmercurio y entrar en la cadena
alimentaria acuática.65 Las represas más pequeñas, que causan fluctuaciones
en el nivel de las aguas del entorno, también pueden significar un problema.
El metilmercurio puede ser ser producido por las bacterias que florecen en
las riberas que quedan alternativamente expuestas al aire o cubiertas por las
aguas cuando las represas pequeñas abren o cierran sus compuertas. 66
Los investigadores han tratado de calcular la cantidad total de mercurio
liberada en el medio ambiente por las distintas categorías de fuentes
antropogénicas. Los datos con los que cuentan estos investigadores, sin
embargo, son incompletos e inexactos. Resulta especialmente difícil
distinguir entre una fuente natural de mercurio (el mercurio entra en el
medio ambiente a partir de la actividad volcánica o la erosión de las rocas)
y la removilización y reemisión del mercurio que entró originalmente
en el medio ambiente desde una fuente antropogénica y se depositó
posteriormente en el agua o sobre la tierra.
A causa de esta dificultad, la mayoría de los cálculos estimados sobre las
fuentes naturales de mercurio en la atmósfera en realidad incluyen en sus
totales las reemisiones del mercurio que había entrado previamente al
medio ambiente como resultado de actividades humanas.67 Esto abulta
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64 “Technical Background Report to the Global Atmospheric Mercury Assessment,” AMAP and UNEP, 2 008, p. 7, http://www.chem.
unep.ch/mercury/Atmospheric_Emissions/Technical_background_report.pdf.
65 “James Bay Dam, Electricity, and Impacts,” The Global Classroom, American University, http://www1.american.edu/ted/james.htm.
66 Kristen Fountain, “Study Links Mercury to Local Dams, Plants,” Valley News, 2007, http://www.briloon.org/pub/media/ValleyNews1.10.07. pdf.
67 N. Pirrone et al., “Global Mercury Emissions to the Atmosphere from Anthropogenic and Natural Sources,” Atmospheric Chemistryand Physics, 2010, http://www.atmos-chem-phys-discuss.net/10/4719/2010/acpd-10-4719-2010-print.pdf.
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muchos de los cálculos que se han publicado sobre la cantidad de mercurio
en el ambiente mundial proveniente de fuentes naturales y sin que exista
la intención de hacerlo, favorece la impresión de que la liberación de
mercurio en el medio ambiente por los volcanes y por la erosión de las rocas
contribuye al mercurio total en la atmósfera, a nivel mundial, en forma
mucho mayor a la real. Si las reemisiones de mercurio que originalmente
entraron en el medio ambiente como resultado de actividades humanas
fueran contabilizadas como contribuyentes al total de las emisiones
atmosféricas de mercurio a nivel mundial, el cálculo del total de emisiones
antropogénicas de mercurio en la atmósfera probablemente sería bastante
más alto que los cálculos que actualmente se publican.
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio
para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes
Orgánicos Persistentes (IPEN)
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