Contaminación por mercurio La enfermedad de Minamata



Contaminación por mercurio
 La enfermedad de Minamata es un padecimiento grave y a menudo mortal, causado por la exposición a altos niveles de metilmercurio. Se asocia con puntos álgidos de contaminación aguda por mercurio causada por ciertos procesos industriales y por residuos contaminados con mercurio. Sin embargo, la contaminación por mercurio también puede causar daño a la salud humana y el medio ambiente en lugares alejados de fuentes industriales u otras fuentes locales de mercurio. En todas las regiones del mundo, los peces y mariscos de estanques, arroyos, ríos, lagos y océanos generalmente están contaminados con metilmercurio en concentraciones que pueden causar déficits de salud significativos a las personas que los consumen, especialmente a las personas que dependen del pescado y los mariscos como fuente importante de proteínas. 4.1 Contaminación aguda por mercurio y enfermedad de Minamata El ejemplo más famoso de contaminación aguda por mercurio ocurrió en unas aldeas pesqueras ubicadas en torno a la Bahía de Minamata, Japón. La empresa química Chisso, instalada cerca de la bahía, usaba sulfato de mercurio y cloruro de mercurio como catalizadores en la producción de acetaldehído y de cloruro de vinilo. Las aguas residuales de la planta eran descargadas en la Bahía de Minamata y contenían mercurio inorgánico y metilmercurio. El metilmercurio se originaba principalmente como subproducto del proceso de fabricación del acetaldehído.40 El metilmercurio se acumuló en los peces y mariscos de la bahía y en la gente local que comía pescado y mariscos. El resultado fue un tipo de envenenamiento por mercurio que ahora se conoce como la enfermedad de Minamata.41 Los pacientes afectados por la enfermedad de Minamata se quejaban de pérdida de sensibilidad y entumecimiento en sus manos y pies. No podían correr ni caminar sin trastabillar y tenían dificultades para ver, oír y tragar. Una alta proporción de ellos murió. La enfermedad fue diagnosticada -------------------------------------------------------
  40 “Environmental costs of mercury pollution,” Lars D. Hylander et al, Science of the Total Environment, 2 006, http://www.elsevier. com/authored_subject_sections/P09/misc/STOTENbestpaper.pdf. 41 “Minamata disease,” Wikipedia, http://en.wikipedia.org/wiki/Minamata_disease and “The Poisoning of Minamata,” Douglas Allchin, http://www1.umn.edu/ships/ethics/minamata.htm -----------------------------------------------------------
por primera vez en 1956. Ya en 1959 se contaba con evidencias firmes de que la enfermedad había sido causada por las altas concentraciones de metilmercurio presentes en los peces y mariscos de la bahía. Las descargas de mercurio de la planta Chisso en la bahía se realizaron en forma continua desde el momento en que la fábrica comenzó a usar el proceso de producción de acetaldehído en 1932, hasta 1968, cuando la fábrica descontinuó este método de producción. La producción de cloruro de vinilo, utilizando un catalizador de mercurio, continuó en la planta hasta 1971, pero después de 1968, las aguas residuales eran desviadas hasta un estanque especial. 42 Según una reseña reciente publicada en una revista de salud ambiental, las víctimas de Minamata tuvieron que superar rigideces legales y políticas que exigían documentación convincente antes de que se le diera una adecuada y seria consideración a su caso. A ello se sumaron los errores de la comunidad científica, cuya comprensión de la causa de los efectos inducidos por el metilmercurio en la salud estaba empañada por la confianza puesta en definiciones de caso muy estrechas y en una especiación química dudosa. Los autores del artículo destacan el hecho de que aunque desde 1952 se sabía que el metilmercurio era capaz de producir neurotoxicidad del desarrollo, a los investigadores les tomó otros 50 años comprender la vulnerabilidad del sistema nervioso en desarrollo a metales pesados como el metilmercurio. Además, las dudas normales asociadas a prácticamente toda nueva investigación sobre salud ambiental atrasaron por años el logro de un consenso científico sobre la causa de los síntomas de esas personas. Esto, a su vez, causó largas demoras antes de que la fuente de contaminación fuera finalmente detenida, y causó aún más largas demoras para que se adoptara la decisión de compensar a las víctimas.43 Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercuriopara las ONG Por JackWeinberg Asesor Experto en Política Pública Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes Orgánicos Persistentes (IPEN)
Publicar un comentario

Entradas populares de este blog

GLOSARIO DE SALUD AMBIENTAL EN ESPAÑOL - Ácido nítrico / Nitric acid