El metilmercurio (CH3Hg+)


3.2 Metilmercurio
El metilmercurio (CH3Hg+) es la forma de mercurio con mayor
responsabilidad por la contaminación con mercurio de los peces y mariscos,
y de las aves y mamíferos que se los comen. Cuando una persona ingiere
metilmercurio, el estómago y los intestinos lo absorben en forma mucho
más completa que el mercurio inorgánico.20
Parece haber una cantidad de formas diferentes en que el mercurio se
transforma en metilmercurio en el ambiente, y los investigadores están
estudiándolas. Las bacterias que viven en aguas con bajos niveles de oxígeno
en disolución llevan a cabo un importante proceso de biometilación.
En aguas dulces y aguas salobres esto puede suceder en los sedimentos
de los estuarios y en el fondo de los lagos.21 También puede formarse
metilmercurio en los océanos, cuando el mercurio de la atmósfera cae sobre
la superficie del océano y es transportado hasta las profundidades, donde las
bacterias presentes de forma natural descomponen la materia orgánica y, al
mismo tiempo, convierten el mercurio en metilmercurio. 22 Una vez en el
medio ambiente, el metilmercurio se bioacumula y biomagnifica a medida
que los organismos más grandes se comen a los más pequeños.
A diferencia del mercurio metálico, cuando una persona ingiere alimentos
contaminados con metilmercurio, el estómago y los intestinos lo absorbe
y transporta rápidamente hasta el torrente sanguíneo. Desde allí entra de
inmediato en el cerebro de un adulto, de un niño o de un feto en desarrollo.
El metilmercurio se acumula en el cerebro y se va convirtiendo lentamente
en mercurio inorgánico (elemental).23
El año 2000, la Agencia Estadounidense de Protección Ambiental (U.S.
EPA) le pidió al Consejo de Investigación de las Academias Nacionales
de Ciencias e Ingeniería que realizaran un estudio sobre los efectos
toxicológicos del metilmercurio. El estudio mostró que la población de
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19 Barry M Diner et al., “Toxicity, Mercury,” eMedicine, 2009, http://emedicine.medscape.com/article/819872-overview.
20 Ibid. 21 Definition of methylmercury, U.S. Geological Survey, http://toxics.usgs.gov/definitions/methylmercury.html.
22 A New Source of Methylmercury Entering the Pacific Ocean, U.S. Geological Survey, http://toxics.usgs.gov/highlights/pacific_mercury.
html. 23 “Toxicological Effects of Methylmercury,” The Committee on the Toxicological Effects of Methylmercury, the Board on Environmental
Studies and Toxicology, and the National Research Council, 2 000, p.4, http://www.nap.edu/catalog.php?record_id=9899 #toc.
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más alto riesgo de exposición al metilmercurio son los hijos de mujeres
que consumieron grandes cantidades de pescado y mariscos durante o
muy poco antes del embarazo. Mostró también que el riesgo para esta
población probablemente es suficiente como para causar un aumento del
número de niños que deben luchar para seguir en la escuela y que pueden
necesitar clases de recuperación o educación especial.24 Hay que destacar
que los estudios muestran que cuando los niños sufren esta clase de déficits
neurológicos por la exposición a contaminantes, por lo general son menos
exitosos en su vida futura, de acuerdo al cálculo de los ingresos obtenidos en
el curso de la vida. Tales déficits no solo dañan a los individuos expuestos y
a sus familias sino que también pueden tener un impacto acumulativo en la
sociedad a través del aumento de los costos de escolaridad y atención de los
individuos afectados y por la disminución de la productividad nacional.25
Fuente: Introducción a la Contaminación por Mercurio
para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes
Orgánicos Persistentes (IPEN)
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