Contaminación por mercurio


Contaminación por mercurio
Un documento de orientación preparado en conjunto por la Organizacion
Mundial de la Salud (OMS) y el Programa de Naciones Unidas para el
Medio Ambiente (PNUMA), indica lo siguiente:
“Los blancos primarios de la toxicidad del mercurio y de los compuestos
de mercurio son el sistema nervioso, los riñones y el sistema cardiovascular.
Se acepta por lo general que los sistemas correspondientes a los órganos en
desarrollo (como el sistema nervioso fetal) son los más sensibles a los efectos
tóxicos del mercurio. Los niveles de mercurio del cerebro del feto parecen
ser significativamente más altos que los de la sangre materna, y el sistema
nervioso central en desarrollo del feto es considerado actualmente como
el sistema que causa la más alta preocupación, debido a que demuestra
la mayor sensibilidad. Otros sistemas que pueden resultar afectados son
los sistemas respiratorio, gastrointestinal, hematológico, inmunológico y
reproductivo.” 15
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14 “ToxFAQs for Mercury,” Agency for Toxic Substances and Disease Registry, 1999 , http://www.atsdr.cdc.gov/tfacts46.
html#bookmark05.
15 “Guidance for Identifying Populations at Risk from Mercury Exposure,” UNEP DTIE Chemicals Branch and WHO Department of
Food Safety, Zoonoses, and Foodborne Diseases, 2 008, p.4., http://www.unep.org/hazardoussubstances/Mercury/MercuryPublications/
GuidanceTrainingmaterialToolkits/GuidanceforIdentifyingPopulationsatRisk/tabid/3616/language/en-US/Default
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Mercurio elemental y sales de mercurio inorgánico
La gente puede envenenarse con mercurio elemental puro al inhalar los
vapores de mercurio. Aproximadamente el 80 por ciento del vapor de
mercurio inhalado es absorbido por el tracto respiratorio o a través de
los senos nasales y luego entra al sistema circulatorio para ser distribuido
por todo el cuerpo.16 La exposición crónica por inhalación, incluso a
concentraciones bajas, ha demostrado causar efectos tales como temblores,
disminución de la habilidad cognitiva y alteraciones del sueño en los
trabajadores.17 Se pueden encontrar vapores de mercurio elemental en
muchos puestos de trabajo industrial y también puede estar presente en los
hospitales, consultorios de dentistas, escuelas y hogares donde se utilizan
productos que contienen mercurio. La exposición por inhalación de estos
vapores de mercurio constituye un riesgo importante.
Por otro lado, el mercurio elemental en forma líquida difiere de la
mayoría de los compuestos de mercurio inorgánico y orgánico en que no
es absorbido fácilmente por el cuerpo si alguien lo ingiere o se expone al
contacto por la piel. Los datos obtenidos a partir de animales sugieren que
menos del 0,01 por ciento del mercurio elemental ingerido es absorbido
por el estómago y los intestinos. Son raros los casos de personas que se han
envenenando al tragar mercurio elemental metálico.18
Las sales de mercurio inorgánico, por otra parte, pueden ser altamente
tóxicas y corrosivas. La exposición aguda a sales de mercurio inorgánico
puede causar daño corrosivo en el estómago y los intestinos y además puede
ocasionar un daño renal importante. Si las sales de mercurio son ingeridas
o entran en contacto con la piel, el cuerpo puede absorberlas a una tasa de
alrededor del 10 por ciento de la cantidad ingerida, lo que daña los sistemas
de diversos órganos, incluyendo el sistema nervioso central. La tasa a la
que cuerpo absorbe las sales de mercurio inorgánico es mucho mayor que
la tasa de absorción del mercurio elemental, pero más baja que las tasas de
absorción de los compuestos de mercurio orgánico tales como el metilmercurio, que cuando se ingiere es absorbido casi completamente por
el estómago y los intestinos.
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16 Artículo de Wikipedia (en inglés) sobre envenenamiento con mercurio, M.G. Cherian, J.G. Hursh, and T.W. Clarkson, “Radioactive
Mercury Distribution in Biological Fluids and Excretion in Human Subjects after Inhalation of Mercury Vapor,” Archives of Environmental
Health 33, 1978: 190-214.
17 Artículo de Wikipedia (en inglés) sobre envenenamiento con mercurio, C.H. Ngim, S.C. Foo, K.W. Boey, and J. Keyaratnam,
“Chronic Neurobehavioral Effects of Elemental Mercury in Dentists,” British Journal of Industrial Medicine 49 (11), 1992 ;
and Y.X. Liang, R.K. Sun, Z.Q. Chen, and L.H. Li, “Psychological Effects of Low Exposure to Mercury Vapor: Application of Computer-
Administered Neurobehavioral Evaluation System,” Environmental Research 60 (2), 199 3: 320–327.
18 Artículo de Wikipedia (en inglés) sobre envenenamiento con mercurio, T.W. Clarkson and L. Magos, “The Toxicology of Mercury
and Its Chemical Compounds,” Critical Reviews in Toxicology 36 (8), 2 006: 609-62.
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Fuente: Introducción a la Contaminación
por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes
Orgánicos Persistentes (IPEN)
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