Contaminación por Mercurio


Introducción a la Contaminación por Mercurio
para las ONG
Algunas propiedades del mercurio elemental
Propiedad Valor
Peso atomico 200,59
Numero atomico 80
Punto de fusion -38,87‹C
Punto de ebullicion 356,58‹C
Presion de vapor a 25‹C 2 x 10-3 mm Hg
Solubilidad en agua a 25‹C 20.30 ƒÊg/L
Numero de registro CAS 7439-97-6
Masa 13,5336 gm/cc
3. Efectos toxicológicos del mercurio
y del metilmercurio
Por lo menos desde el siglo primero de la era cristiana se sabe que el mercurio es
tóxico, cuando el sabio romano Plinio describió el envenenamiento con mercurio
como una enfermedad de los esclavos, observando que las minas contaminadas
con vapor de mercurio eran consideradas demasiado insalubres para los
ciudadanos de Roma.12
En la cultura popular, el envenenamiento con mercurio ha sido asociado al
Sombrerero Loco, un personaje del libro Las aventuras de Alicia en el país de las
maravillas. En el siglo diecinueve, los obreros de la industria manufacturera de
sombreros de Inglaterra sufrían a menudo síntomas neurológicos tales como
irritabilidad, timidez, depresión, temblores y dificultad en el habla. La exposición
a un compuesto de mercurio, el nitrato de mercurio –una sustancia química
que en esa época se usaba en forma generalizada en la confección de sombreros
de fieltro— era la causa de esos síntomas. Muchos creen que estos trabajadores
envenenados fueron la fuente de la expresión habitual en lengua inglesa “mad as
a hatter” [más loco que un sombrerero] e inspiraron el personaje del Sombrerero
Loco.13
La exposición ocupacional al mercurio no es solo un problema del pasado.
Sigue siendo un problema actual para los trabajadores de muchas industrias,
como la minería de mercurio; la producción de cloro-álcali; la fabricación de
termómetros, lámparas fluorescentes, baterías y otros productos que contienen
mercurio; la extracción y refinación de oro, plata, plomo, cobre y níquel; y el
campo de la odontología. Quienes sufren la mayor exposición son los millones
de trabajadores de la minería de oro artesanal y en pequeña escala. Estos mineros
usan mercurio elemental para separar el oro de los desechos de roca, generalmente
en condiciones mal controladas o no controladas en absoluto. Como resultado de
ello, los mineros, sus familias y sus comunidades se hallan altamente expuestos.
El sistema nervioso es muy sensible a todas las formas de mercurio. El
metilmercurio y los vapores del mercurio metálico son especialmente
nocivos, porque el mercurio en estas formas llega rápidamente al
cerebro. La exposición a altos niveles de mercurio metálico, inorgánico
u orgánico, puede dañar el cerebro y los riñones en forma permanente,
y se ha observado que afecta el desarrollo del feto, incluso meses después
de la exposición de la madre. Los efectos nocivos que pueden pasar de la
madre al feto incluyen daño cerebral, retraso mental, ceguera, ataques,
e incapacidad para hablar. Los niños envenenados con mercurio pueden
desarrollar problemas en el sistema nervioso y el sistema digestivo, además
de daño renal. Los adultos que han estado expuestos al mercurio tienen
síntomas tales como irritabilidad, timidez, temblores, cambios en la visión
o la audición y problemas de memoria. La exposición de corto plazo a altos
niveles de vapores de mercurio metálico puede causar efectos tales como
daño a los pulmones, náuseas, vómito, diarrea, aumento de la presión
sanguínea o del pulso cardíaco, reacciones alérgicas en la piel e irritación de
los ojos. 14
Fuente: Introducción a la Contaminación
por Mercurio para las ONG
Por Jack Weinberg
Asesor Experto en Política Pública
Red Internacional de Eliminación de los Contaminantes
Orgánicos Persistentes (IPEN)
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